Alfred D. Herger… desde la salsa

Más allá de la Nueva Ola, la aportación del dinámico productor a la presencia del ritmo afroantillano en la televisión se remonta a programas como ‘Alta tensión’ y ‘Cambia cambia’.
En el asomo de la década de 1970, Alfred D. Herger rebautizó a WQBS como La Gran Cadena e incursionó en la producción televisiva con propuestas como “Alta tensión” y “Cambia cambia”. (archivo Fundación Nacional para la Cultura Popular)

Por Vicente Toledo Rohena
Para Fundación Nacional para la Cultura Popular

Muchos lo distinguen como el propulsor más importante del movimiento nuevaolero en Puerto Rico. Otros reconocen que su genialidad fue responsable de propulsar al estrellato el talento joven de una época que hoy, pasadas las décadas, se precian de ser voces nacionales de un país… Pero la aportación de Alfred D. Herger a la cultura popular de Puerto Rico va más allá de la Nueva Ola y sus artistas.

Una conversación con el productor y animador arecibeño sirve de convergencia entre remembranzas y recuerdos de otros momentos en la historia. Retrospección a una época dorada donde se muestra su conocimiento amplio y heterogéneo en otros géneros musicales.

Antes de asignar el ‘pie forzado’ y dialogar sobre la salsa en los programas de televisión, quisimos hablar por cuánto tiempo, el productor y animador mantuvo vigencia en la pantalla chica.

El productor arecibeño junto a los cantantes Awilda Pedroza y Teddy Trinidad en “Cambia cambia con Alfred”. (archivo Fundación Nacional para la Cultura Popular)

“Mi primer programa de televisión fue en 1961, ‘Teenager Matinee’… y creo que el último programa que hice fue ‘La Pirámide’…”, señaló pausadamente, mientras realizaba un conteo entre susurro.

Con el programa ‘Teenager’s Matinee’, encendió la chispa de la revolución de este movimiento en Puerto Rico. Charlie Robles, Chucho Avellanet y Diana fueron los primeros ídolos juveniles que tuvieron los puertorriqueños gracias a la visión del productor. También, produjo ‘Canta la juventud’, programa que sirvió de plataforma para otros nuevos talentos como Julio Ángel, Al Zeppy, Tammy y Lucecita Benítez.

Herger es un productor genial y creativo, que siempre ha conocido lo que el público desea. Y al momento de incursionar con un programa televisivo donde la salsa jugaba un papel de gran importancia, sabía lo que hacía falta. Era el tiempo de la salsa. Y aportó grandemente con sus programas.

“El primer programa que tuve de salsa, fue ‘Alta Tensión’. Era un programa diario que se hacía por el canal 11 al mediodía. Dividíamos el mediodía en dos segmentos de 45 minutos. Un segmento lo iniciaba Ruth Fernández con ‘Almorzando con Ruth Fernández’ (la dinámica era sentados en una mesa, y Ruth entrevistaba mientras almorzaban). Después de esos 45 minutos, era mi turno con el programa ‘Alta Tensión’… Presentaba música. Como estaba en la radio y era el disc-jockey más popular del momento, y en la emisora de mayor sintonía, tenía muchos artistas que deseaban ir al programa. La salsa estaba súper pegada”, recordó.

“En el programa tenía como orquesta fija a Richie Ray y Bobby Cruz. Una de las bandas más pegadas de la salsa en ese tiempo”, expresó con orgullo.

Alfred pidió una pausa, para lamentar el fallecimiento del percusionista Mañengue. Aprovechó el instante para recordarlo. Lo mucho que compartieron y las muchas historias que escuchó del timbero.

Con Raulito Carbonell y Felito Félix junto a Herger en uno de los pases de comedia del programa que transmitía el Canal 11 de la Telecadena Pérez Perry. (archivo Fundación Nacional para la Cultura Popular)

“Recuerdo cuando Mañengue llevaba al programa ‘Alta Tensión’ a su hijo Mañenguito (Giovanni Hidalgo) y formaban una pelea de congas entre los dos… Imagínate, eso era un banquetazo. En vivo de lunes a viernes. Pura salsa… Era una producción de una empresa peruana, ‘Panamericana de Televisión’, que tenía programas en el canal 11 y telenovelas. No recuerdo cuánto tiempo duró ‘Alta Tensión’, pero fue de larga duración y con una audiencia robusta”, detalló seguro, contento y buscando en su recuerdo.

“Estaba en la radio y me había movido de RadioUno -ahora NotiUno- era director de programación y disc-jockey matutino. Ya había hecho el cambio a lo que, le puse como nombre La Gran Cadena de don Alfredo Ramírez de Arellano. Agrupé todas sus emisoras bajo el nombre La Gran Cadena. Y lo que vino después fue, que como estaba tan pagado en la radio y continuaba como el disc-jockey número uno en Puerto Rico en las mañanas, fue un gran momento. Más, porque me escuchaban por todos lados.”

Luego llegó una llamada telefónica con un nuevo reto. La visión de un programa de televisión para enfrentar las producciones del mediodía de los canales 2 y 4.

“Me llamó Carmen Junco -una madrina para mí- y me dijo que don Rafael Pérez Perry y ella habían estado hablando, que necesitaban un ‘show’ para el mediodía con ‘todos los hierros’… Que el propósito era ‘comerle los dulces’ a Tommy Muñiz y Paquito Cordero. Y me preguntó ¿Qué yo, le podía presentar? De director tenía a Mario Pabón, que además de buen director, sobresalía como un creativo tremendo. Y comenzó la planificación”, dijo Herger.

Ambos programas del mediodía (canales 2 y 4) contaban con cuatro segmentos de 15 minutos. Y concluyeron, que lo que tenían que hacer, era romper con esa dinámica de segmentos de 15 minutos. Apostaron que, realizando un programa corrido se adueñaban del público. Añadirían los ingredientes necesarios para que el público no pudiera cambiar de canal.

“Cuando se tiene programas divididos por segmentos de 15 minutos, se acaba uno y empieza otra cosa… si a a ti no te gusta, cambias de canal… y fue precisamente lo que hicimos con ‘Cambia Cambia con Alfred’. Pero el nombre en un inicio surgió, porque a parte del entretenimiento musical y de comedia, se me ocurrió un juego, donde el público se ganaba enseres y otros regalos. Había música, comedia y gente del público que participaba y ganaba premios. Tomé la idea del programa norteamericano ‘Let’s Make a Deal’, donde el participante recibía un premio y lo podía tratar de cambiar por un mejor premio o resultaba con otro, de menos valor”, explicó.

Andy Montañez, cantando con la Dimensión Latina, en el “Cambia cambia con Alfred”. ( Foto Ed Fernández/ archivo Fundación Nacional para la Cultura Popular)

Posteriormente, se percataron que lo que funcionaba más en el programa era la música, en combinación con las intervenciones de comedia. Fue cuando se optó por eliminar la sección de juego.

“Se eliminó el juego, pero el nombre del programa ‘Cambia Cambia con Alfred’ ya estaba pegado entre la gente. Aprovechamos para decir que todo el pueblo estaba cambiando para vernos a nosotros y capitalizamos la situación.”

“El canal 11, bajo la dirección de Carmen Junco -una genio- puso a una persona para que contratara las mejores orquestas de salsa; y con las conexiones que tenía, traía de la República Dominicana las mejores orquetas de merengue, porque este ritmo también estaba muy de moda. Y esa fue la base de ‘Cambia Cambia con Alfred’. Un programa que para los salseros era un banquete”, destacó Alfred, que como el animador principal recordó al coanimador del programa, Pellín Rodríguez; y la participación de Awilda ‘La Mimosa’.

“Desde el principio, Pérez Perry me había dicho que quería en el programa a Pellín Rodríguez por su comicidad. También, teníamos a Raulito Carbonell hijo, con el personaje de ‘Diente Frío’. Y como dato importante, en aquel tiempo traje al grupo juvenil de España, La Pandilla. Los presentaba en el estacionamiento del canal, ante un gran público”, expresó el animador.

Al preguntarle, ¿Por qué hoy día, no existen estos programas en vivo con orquestas de salsa u otras en la televisión puertorriqueña?, el productor señaló no tener respuesta, y admitió no tener mucho tiempo para ver televisión.

Alfred D. Herger ha sido muy exitoso siempre con sus diversos programas radiales y televisivos; y además de acertar con producciones bien acogidas para sellos como Rico-Vox, Hit Parade, Discos Triunfo y Flamboyan.

Durante la década de 1980, se dedicó a completar sus estudios en el campo de la sicología. En este aspecto, seminarios de superación, programas de radio; y grabaciones para mejorar la autoestima fueron muy aceptados. Cuenta con la publicación de los libros de auto ayuda ‘Atrévete’ (1994), ‘Supérate’ (1995) y ‘Tú puedes’ (1997).

Retirado de su práctica de sicólogo, sigue escribiendo y realizando investigaciones para su programa radial por NotiUno ‘Siempre Alfred’ los sábados de 5:00 a 7:00; compromiso que ha mantenido por 12 años.

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