Entre alegría y nostalgia Sammy Figueroa

El disco del percusionista boricua lidera la lista de las 20 producciones discográficas más destacadas de 2023 reconocidas por la Fundación Nacional para la Cultura Popular.
Sammy Figueroa posee una extraordinaria trayectoria musical, tanto como líder solista; hasta participar con figuras legendarias como Miles Davis, Sonny Rollins y David Bowie por mencionar algunos. (Foto suministrada)

Por Vicente Toledo Rohena
Para Fundación Nacional para la Cultura Popular

Momentos de alegría converge con aires de nostalgia para el percusionista boricua Sammy Figueroa que desde Nueva York respondió a nuestro llamado, como siempre ha hecho. En esta ocasión, aflora grandes sentimientos –los que expresa sutilmente porque es un hombre muy emotivo- tras recibir la noticia de liderar con su disco ‘Searching for a Memory’ la lista de las 20 producciones discográficas más destacadas de 2023 distinción realizada por la Fundación Nacional para la Cultura Popular.

“No tengo palabras para expresar mi agradecimiento. Más, viniendo de mi Puerto Rico, me siento muy emocionado y se me hace muy difícil expresar palabras… Es súper emocionante. Es lo máximo. Lo más importante es que viene de mi país”, exclamó Sammy Figueroa, quien posee una carrera y trayectoria musical inmensa.

El disco ‘Searching for a Memory’ es una joya musical, donde lleva los temas interpretados por su progenitor Charlie Figueroa al jazz. (Foto suministrada)

El gigante de la percusión, además de su brillante carrera como líder y solista ha grabado y tocado al lado de la leyenda de jazz, Miles Davis, Sonny Rollins, David Bowie, Diana Ross, Whitney Houston, Chaka Khan, Herbie Mann, Hall & Oates, Paquito D’ Rivera, Tania María y Rubén Blades, entre otros.

Tras varias pausas tomó varios segundos para meditar y pensar en su proyecto musical. Un disco que nunca se imaginó realizaría, y que, finalmente trabajó a insistencia de su compañera, la productora Rachel Faro.

“La idea de hacer este disco surgió de mi esposa. Insistió en que hiciera este disco desde hace cuatro años. Era constantemente mi conciencia y me repetía, que tenía que dedicarle algo a mi padre (el cantante Charlie Figueroa). Yo estaba rencoroso, con mucho coraje, por un padre que abandonó a un hijo y nunca lo vino a ver… me sentí muy rencoroso. Rabioso, con esos pensamientos”, señaló el virtuoso percusionista.

Figueroa dijo que Rachel, todos los años insistía que tendría que perdonar a su padre, porque en ese tiempo, él era joven y estaba en su momento de fama. Le recalcaba que esa situación necesariamente, no quería decir que no lo quería. Además, le recordó que la musicalidad que posee es gracias a él. Porque eso está en la sangre.

“Me puse a pensar y me percaté que era verdad, lo que decía Rachel. Recapacité… Como al tercer año de toda esta insistencia, me dijo que solicitáramos una beca, y si nos la otorgaban haríamos un disco”, destacó el también conductor y realizador del programa de radio ‘The Sammy Figueroa’s Show’ que se difunde todos los lunes de 11:00 a 12:00 por WDNA 88.9 FM.

Como si todo el mundo se encontrara conspirando para que se diera el proyecto, la beca fue otorgada; y Rachel Faro continuó con la insistencia de hacer el disco en tributo al progenitor de Sammy.

Gonzalo Rubalcaba (piano), Aymee Nuviola (cantante) y Sammy Figueroa (tumbadoras). (Foto World Redeye)

“Decidí escuchar los disco de mi padre, y me di cuenta que era muy buen cantante y seguí escuchando. Fue cantante en una era gloriosa, la época de los 50. Llamé a mi tía en Puerto Rico –hermana de Charlie Figueroa- y me habló más sobre mi padre y me envió fotos. Ahí fue que inicié verdaderamente la búsqueda de mi padre. Estuve en esa búsqueda por un año. Escuchando su música y buscando datos”, detalló.

Durante ese proceso de búsqueda y andar descubrió a un fanático de Charlie Figueroa que subía su música a YouTube.

‘Di con Jaime Jaramillo, un colombiano residente en España, fanático de mi padre. Conversamos mucho, me contó muchas cosas. Me dijo que tenía para darme, discos, recortes de periodísticos y mucha información. También seguía mi música. Me compartió la información sobre Mike Amadeo -un comerciante de 98 años de Nueva York- que todavía tiene una tienda de discos que lleva más de 70 años en el mismo sitio. Donde se vende instrumentos musicales y discos; y era amigo de mi padre”, narró el músico que ha legado proyectos interesantes como ‘And Sammy Walked In’ – nominado para un premio Grammy- ‘El mago’ –también recibió nominación al Grammy- ‘Urban Nature’, ‘Talisman’ e ‘Imaginary World’, por mencionar algunos.

Lo próximo fue quienes serían los músicos cómplices para el proyecto. Con quién le faltaba juntarse para grabar. El percusionista recordado por su trabajo nacional con el grupo boricua Raíces; y su participación con Seis del Solar pensó en el extraordinario pianista, arreglista y compositor cubano Gonzalo Rubalcaba.

“Llegó a mi mente rápidamente el nombre de Gonzalo. Es un músico sensacional, una cosa de otro mundo. Pero nunca lo había conocido y no sabía cómo dar con él. Como una semana después, recibí una llamada del trompetista John Daversa, quien grabaría un disco y me estaba invitando a participar en su grabación ‘Cuarentena: With Family at Home’. Cuando voy al estudio, allí estaba Gonzalo Rubalcaba. Participaría en la producción. Estuvimos tres días grabando y en ningún momento me atrevía a abordarlo sobre mi proyecto”, contó pausadamente, quien detalló que al concluir el último día de grabación, Rubalcaba se le acercó para invitarlo a celebrar su cumpleaños en su casa.

El percusionista cuenta con las excelentes producciones discográficas ‘And Sammy Walked In’ y ‘El mago’. (Foto suministrada)

“Voy para su cumpleaños, le compré una orquídea y se la llevé. En su casa estaba familiares, amigos y hasta su grupo musical, quienes tocaron en una tarima. Al final de la fiesta, le pedí cinco minutos. Le hablé del proyecto e inmediatamente me comentó que no tenía que explicar nada más, que estaría colaborando conmigo. Solo tenía que decirle: ¿Dónde? y ¿Cuándo? Le encantó el proyecto y me habló de invitar a la cantante y amiga Aymee Nuviola. Aymee me llamó llorando de la emoción, diciendo que deseaba cantar las canciones, si yo lo permitía y le dije que seguro, era algo fantástico.

El proceso conllevó la participación de Rubalcaba como pianista y arreglista, Nuviola cantando algunos temas; la participación especial del saxofonista puertorriqueño Miguel Zenón y el trompetista John Daversa entre otros.

La producción discográfica ‘Searching for a Memory’ es un manjar de principio a fin. Recoge esos boleros y música interpretada por Charlie Figueroa principalmente en la década del 1950 al jazz. Donde sobresale el aporte magistral de Sammy, la sonoridad bárbara y creativa de Rubalcaba; la voz encantadora de Nuviola; y el aporte magistral de otros invitados bajo la producción de Rachel Faro.

“Mi padre que cantó en la década de 1950 en Puerto Rico, durante su juventud. Estaba tomando fama muy ligero y se abría camino, incluso en países como Colombia. Murió muy joven a los 32 años, víctima del licor. En ese entonces yo tenía solo ocho años y nunca lo conocí. Tenía una voz increíble. Verdaderamente muy buena. Lo que hicimos fue tomar 11 de sus temas y convertirlos en jazz latino”, concluyó diciendo el percusionista que no olvida la oportunidad que tuvo de tocar junto a Papo Lucca, Bobby Valentín y Luis ‘Perico’ Ortiz.

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