‘Compay Segundo’ en piel boricua

El actor puertorriqueño Julio Monge recibe elogios por su participación en el musical ‘Buena Vista Social Club’ en Nueva York.
El actor puertorriqueño Julio Monge (derecha), junto a la actriz Natalie Bencon, interpretando respectivamente los personajes Compay Segundo y Omara Portuondo en el nuevo musical “Buena Vista Social Club”. (foto de Ahron Foster)

Por Edgar Torres
Para Fundación Nacional para la Cultura Popular

En el elenco de la producción “Buena Vista Social Club”, que estará en cartelera hasta el 21 de enero de 2024 -aunque podría extenderse al 28- en Atlantic Theatre en Nueva York -(institución off-Broadway) sobresale el actor fajardeño Julio Monge en la piel de Máximo Francisco Repilado Muñoz, el inolvidable compositor y músico cubano “Compay Segundo”.

Julio Monge con el autor del musical “Buena Vista Social Club”, Marco Ramírez. (Foto Ahron Foster)

El veterano histrión ya había trabajado con el director Saheem Ali en “Romeo y Julieta”, un drama novela para radio en el que también estuvo Ivonne Coll, recibiendo un acercamiento para este nuevo proyecto… Formó parte de las lecturas sin música que se realizaron a finales de 2022 y en talleres de “Buena Vista Social Club” en los que estuvo el escritor cubanoamericano Marcos Ramírez.

Para abordar su personaje del músico cubano, primero revisitó entrevistas y presentaciones realizadas a éste para conocerlo a profundidad, ya que fue testigo de cuando el álbum de Buena Vista Social Club 1997 se hizo famoso y que dio pie al documental de Wim Wenders en 1999.

“Conozco esa música como la palma de mi mano… Empecé a agarrar sus rasgos, la manera de expresarse, la sabiduría y conocimiento de la música, sentido del humor. ¡Una de las figuras más destacadas de Buena Vista Social Club por su personalidad, ¡por su chispa! Entonces, fui con mi propuesta a las lecturas y quedaron locos con mi ‘Compay’. Como a los productores les gustó mi trabajo como actor, pues me hicieron la audición en canto y guitarra. Me enviaron a un maestro de guitarra y dijo que yo podía tocarla. Ellos no sabían que por cinco años estuve cantando con Aidita Encarnación en Puerto Rico y con la guitarra… Ya tenía experiencia con ese tipo de música. Eso era lo que cantábamos Aidita y yo. Pasé la prueba y me invitaron a hacer el taller en verano pasado por cinco semanas…”, narró, en entrevista telefónica desde Nueva York con la Fundación Nacional para la Cultura Popular.

Un público entusiasta aplaudió el estreno de “Buena Vista Social Club”. (Foto Ahron Foster)

El estreno de “Buena Vista Social Club” fue el pasado 13 de diciembre, logrando acaparar la atención del público y de la prensa especializada. “Las reseñas han sido muy positivas, hasta aquellas que le encontraron quizás alguna falta. Han sido muy halagadoras. ¡La música es el alma! Los músicos -oficiales- que tenemos son de primera categoría…”, mencionó. Monge informó que son nueve actores, de los que casi todos cantan y tocan algún instrumento.

El histrión -radicado en Estados Unidos hace 37 años- aceptó que hay “rumores” de que “Buena Vista Social Club” podría llegar a Broadway. El entiende que ya cuentan con el respaldo de la crítica y en taquilla, lo que ha sucedido porque está vendida, que son detalles fundamentales para que eso suceda. Afirmó, en tanto, que los ajustes en la producción siempre se realizan, y sobre todo, para lo que exige Broadway contarían con un presupuesto mayor. “Hay muchos elementos que deben darse, no es tan fácil. Primero debes conseguir los inversionistas, la gente que va a poner el dinero. Hoy montar un musical en Broadway conlleva de 10 millones de dólares para arriba…”, expuso.

Fiebre por los musicales de su patria –

El actor boricua en la obra teatral “Wet Brain”, del autor John J. Caswell Jr. , presentada en el teatro off-Broadway Playwrights Horizons. (Foto Joan Marcus)

Julio Monge dio su versión, al ser cuestionado por la Fundación Nacional para la Cultura Popular, sobre la razón para que a nivel local haya aumentado la preferencia del público por los musicales. “Puerto Rico es un país donde la música se respira a diario. Es parte integral de la cultura. Desde la música clásica a la popular, incluyendo todas las formas musicales originales y folclóricas que se han creado allí. Tiene sentido que el género del teatro musical se desarrolle y se practique en la Isla. Además de que hay una generación nueva que se ha entrenado y se está entrenando para hacer ese tipo de trabajo. Y se están entrenando no solo en la Isla, sino que hacen su bachillerato y concentración en universidades de Estados Unidos. Ahora mismo hay varios actores/bailarines/cantantes de Puerto Rico que forman parte de nuestro elenco en la gira internacional de ‘West Side Story’. La gente se está preparando muy bien para hacer teatro musical bien hecho. Creo que por eso es tan popular”, precisó el actor que hizo sus pininos en la telenovela “Tanairí”, protagonizada por Von Marie Méndez y Juan Ferrara, en la que interpretó a un cimarrón.

Recuerdos imborrables de sus inicios –

Durante dos años, Monge participó en varias producciones del Departamento de Drama de la Universidad de Puerto Rico (UPR), Recinto de Río Piedras, ya que formó parte del Teatro Rodante con el fenecido director y profesor Dean Zayas. Al mismo tiempo, audicionó para el Coro de la UPR. En cuanto al baile, ya lo dominaba porque desde temprana edad tomó clases en Fajardo y en Luquillo, luego empezó en la zona metropolitana (a sus 14 años), matriculándose en la Escuela de Ballet de San Juan. (A nivel universitario, en un principio entró por Ciencias Naturales en la UPR y al siguiente semestre se dio de baja, al ser aceptado en Drama.)

Arte de publicidad para la obra “Wet Brain”. (Foto Joan Marcus)

Julio Monge bailaba para Leonor Constanzo e Ita Medina, entre otros coreógrafos, más intervenía mucho en teatro, justo cuando tomó la decisión de mudarse a Estados Unidos. Él estaba becado con Constanzo, quien le informó sobre una caravana de talleres de baile con los mejores maestros, que incluyó al dueño de Broadway Dance Center Nueva York y lo subió como su asistente en Puerto Rico, además de que le dijo que si viajaba a la cosmopolita ciudad le daría una beca, y no lo pensó mucho… A los ocho meses de su mudanza (1987) ya estaba en una gira nacional de un show basado en la vida de un afamado trompetista. Al llegar del “tour”, el creador de “West Side Story” lo contrató como bailarín para su exitosa producción en Broadway (que ganó seis Premios Tony), siendo su debut con apenas 21 años, y al año y medio de su mudanza. Después apareció como bailarín en otros 10 musicales, haciendo un alto para estudiar actuación, lo que fue un acierto porque amplió su carrera.

Para ser más específico dijo que en la ciudad de Nueva York intervino en las piezas de Broadway, “On Your Feet” de Gloria y Emilio Estefan; “The Capeman” junto a Ednita Nazario, Rubén Blades y Marc Anthony; “Twelfth Night” con Helen Hunt; “Victor/Victoria” junto a Julie Andrews; “Crónica de una Muerte Anunciada”, “Fosse El Musical” y en “Jerome Robbin’s Broadway”, dirigida y coreografiada por el legendario director y coreógrafo Jerome Robbins.

En una pasada edición del Desfile Nacional Puertorriqueño de Nueva York, Julio fue reconocido por sus compatriotas. (Foto suministrada)

Monge se ha destacado, además, como actor clásico en producciones de Hamlet, “Much Ado About Nothing”, “Henry VIII”, “Pericles”, “Antonio y Cleopatra” (dirigida y protagonizada por Vanessa Redgrave), y en una propuesta para radio de “Romeo y Julieta” con Lupita Nyong’o, todas estas presentadas por el Festival de Shakespeare del Public Theater de Nueva York. Recientemente, interpretó el personaje de “Joe” en la exitosa pieza teatral “Wet Brain”, de John J Caswell Jr., en el teatro Playwrights Horizons.

De su biografía sobresale que fue coreógrafo en las producciones de “Madre Coraje y sus Hijos”, protagonizada por Meryl Streep y presentada en el teatro Delacorte del Parque Central de Nueva York; “La Verdadera Historia de Pedro Navaja”, estelarizada por Gilberto Santa Rosa y Yolandita Monge; el concierto “Sin Límite” de Ednita Nazario, “A Very Old Man with Enormous Wings” de Nilo Cruz, el musical biográfico “Radiant Baby” sobre la vida del artista Keith Haring, “References to Salvador Dali Make Me Hot” del dramaturgo puertorriqueño José Rivera y “The Threepenny Opera” , encabezada por Betty Buckley.

Monge representa a la fundación del director y coreógrafo Jerome Robbins, recreando su famosa coreografía original para el musical “West Side Story”, recibiendo elogios de la crítica por sus recientes montajes de la icónica pieza en el Carnegie Hall de Nueva York, el Houston Grand Opera, el Festival de Glimmerglass, Kansas City Lyric Opera, Atlanta Opera, el Ballet de Pittsburg, en Seúl (Corea del Sur), en el Chicago Lyric Opera, en la Ópera de Sydney en Australia, donde obtuvo el Premio Helmann por Mejor Dirección (co-director) y la nominación por la Mejor Coreografía. Recientemente, hizo la coreografía de la gira internacional dirigida por Lonny Price, presentándose en el teatro Chatelet de París, Francia.

Una de sus mayores satisfacciones ha sido dirigir “Baipás”, una obra de Jacobo Morales, que estuvo en cartelera el año pasado en George Street Playhouse.

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