La consistencia y sabor de Spanish Harlem Orchestra

El pianista Oscar Hernández habla de su distinguida producción discográfica ‘The Latin Jazz Proyect’.
El maestro Oscar Hernández celebra el éxito alcanzado con la nueva producción de Spanizh Harlem Orchestra. (Foto suministrada)

Por Vicente Toledo Rohena
Para Fundación Nacional para la Cultura Popular

Durante casi 20 años, la Spanish Harlem Orchestra (SHO) del pianista, arreglista y compositor Oscar Hernández viaja por el mundo repartiendo buena música resaltando sonido propio, consistencia y sobretodo mucho sabor. Tras participar a través de todos estos años en los más importantes festivales de jazz del hemisferio, Hernández expresó que grabar un disco de jazz latino era lo más lógico para la famosa banda reconocida por hacer salsa clásica y de la mata.

La producción fue destacada como una de las más sobresalientes de 2020 por la Fundación Nacional para la Cultura Popular. (archivo FNCP)

“Creo que era un paso lógico para nosotros, considerando que la orquesta en los casi 20 años que llevamos ha tocado en los festivales de jazz más importantes del mundo. Siempre estamos acostumbrados a incluir temas de latin jazz en nuestras producciones para que los músicos se puedan destacar. Luego de ganar el Premio Grammy Latino en 2018 con la producción ‘Aniversary’ aprovechamos para hacer una producción de latin jazz. La gente sabe que en nuestras presentaciones tocamos latin jazz… es algo que pedían y esperaban”, dijo el destacado pianista vía teléfono desde Los Ángeles, California.

‘The Latin Jazz Proyect’ es la producción discográfica exquisita de la Spanish Harlem Orchestra, la cual, además de presentar sus músicos experimentados dirigidos por Hernández, cuenta con solistas invitados de lujo como Joe Locke, Jimmy Haslip, Bob Mintzer, Miguel Zenón, Tom Harrell, Jonathan Powell, Michael Rodríguez, Kurt Elling, Bob Franceschini, David Liebman y Mitch Frohman.

“Ya que íbamos a realizar un disco de jazz, pues por qué no aprovechar el momento e invitar gente importante del género como instrumentalistas solistas. Los invitamos, dijeron que sí y estamos muy contentos con el resultado. Agradecidos por el trabajo y la aportación. Lo más maravilloso de la experiencia fue ver a estos grandes músicos poner su magia y su granito en la producción”.

El disco goza de arreglos majestuosos en su mayoría realizados por Hernández. La orquesta suena brava, pesada y con la marca e identidad que la caracteriza. La Fundación Nacional para la Cultura Popular seleccionó la producción como una de las más destacadas de 2020.

“Es un honor el reconocimiento que nos hace la Fundación. Cuando viene de tu misma gente sencillamente es tremendo recibirlo”, comentó emocionado el músico que tocó con Ray Barretto y Conjunto Libre por mencionar algunos.

Piezas como ‘Las Palmas’, ‘Ritmo de mi Gente’ y ‘Latin Perspective’, todas compuestas y arregladas por Hernández dan paso a un sólido y atinado sonido abriendo una puerta para excelentes aportaciones de los solistas y la banda. El clásico de Thelonious Monk, ‘Round Midnight’, fluye maravillosamente con un sensacional solo de piano de Hernández y la destacada trompeta de Jonathan Powell. Mientras el tema ‘Bobo’ del legendario Marty Sheller con la participación del saxofonista Bob Mintzer transporta a los tiempos de Tito Puente y Mongo Santamaría lo que la convierte en prácticamente una melodía standard.

La línea de percusión de SHO es guapachosa con el trio de George Delgado (conga), Jorge González (bongó) y Luisito Quintero (timbales); respaldados por Héctor Colón y Manuel Ruiz (trompetas); y los bravos Doug Beavers y Noah Bless en trombones. Completan la banda Jorge Castro (saxofón barítono), el afinque del bajista Jerry Madera y el montuneo del jefe, Hernández en el piano.

También participan en la producción, los cantantes de SHO, Marco Bermúdez, Carlos Cascante y el talentoso Jeremy Bosch, que además de su aporte vocal es un excelente flautista y lo demuestra en los cortes ‘Ritmo de mi Gente’ y ‘Latin Perspective’.

Y ¿cuál es la clave para ese sabor y espectacular sonido?

“Además de mis composiciones y arreglos, a través de los años hemos contado con experimentados arreglistas que entienden y dominan lo que es la esencia de nuestra música… como Gil López -mentor y amigo fallecido- el más importante y que lo tuvimos en todos los discos. Fue una bendición contar con él y aportó mucho a la SHO”, señaló con nostalgia Hernández que está por cumplir casi 50 años en la música.

Otros arreglistas que han aportado a la sonoridad de la SHO son Sonny Bravo, Ángel Fernández y José Madera, que según destacó el ganador de tres premios Grammy, conocen la calidad de la banda, músicos y concepto, basado en los tiempos de Machito, Tito Rodríguez y Puente entre otros.

Recientemente, el pianista incursionó con su sello discográfico, Ovation Records.

“Era tiempo de tener mi propio sello disquero. La primera producción que saqué fue ‘En mi Voz’ del cantante Marco Bermúdez. Soy el director musical e hice casi todos los arreglos. Marco es como si fuera mi hermano. Lleva más de 10 años con mi orquesta y lo más interesante es que con el disco ha podido crear una imagen como artista. Eso me agrada tanto porque él se lo merece”.

La mente creativa de Hernández no se detiene. Aseguró que ya, compuso y realizó los arreglos para el nuevo disco de la Spanish Harlem Orchestra; y se encuentra casi en etapa de conclusión con los temas que formarán parte del nuevo proyecto de su quinteto de jazz latino ‘Alma Libre’, con los que ha grabado los cd’s ‘The Art of Latin Jazz’ y ‘Love the Moment’.

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