La pasión de Humberto por el jazz

Por Jaime Torres Torres
Para Fundación Nacional para la Cultura Popular

Puerto Rico no tiene idea de la figura que en estos días regresa a nuestro su suelo.

Así se expresó el trompetista Humberto Ramírez al aludir al maestro Ray Santos, la leyenda que ha vivido diferentes épocas en la historia de la música popular nacional y que ha definido, como arreglista y compositor, diferentes eras del jazz.

Humberto Ramírez (tercero de izquierda a derecha), dedicó el Puerto Rico Jazz Jam a Ray Santos el año pasado. (Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)
Humberto Ramírez dedicó el Puerto Rico Jazz Jam a Ray Santos el año pasado. (Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)

Humberto reconoce que el jazz le ha concedido el privilegio de, en poco más de un año, compartir en dos ocasiones la música del mítico arreglista Ray Santos, el homenajeado de la vigésimo sexta edición del Puerto Rico Heineken Jazzfest, evento en cartelera desde mañana al domingo 20 en el Anfiteatro Tito Puente del Parque Luis Muñoz Marín en Hato Rey.

El Festival cerrará con broche de oro con la presentación del Big Band de Humberto, dirigido por el flamante maestro que arregló para los Reyes del Mambo, Tito Puente, Machito y Tito Rodríguez.

“Este homenaje es muy merecido para el maestro. Siento una gran admiración, cariño y respeto por él. Para mí es una escuela. Conozco a Ray hace 22 ó 23 años. Lo llamaba para aprender, para hacerle preguntas de las grandes orquestas. A través de los años desarrollamos una amistad por teléfono y en persona cuando viajaba a Nueva York. Ver que ahora se le dedica este homenaje es un gran orgullo porque él representa mucho para nosotros”, dijo Humberto, quien el año pasado le dedicó el Puerto Rico Jazz Jam en el Teatro Tapia.

Desde los siete años, Humberto está conectado con la música de Ray Santos, gracias a su padre Humberto Sr., quien escuchaba y estudiaba sus arreglos.

Para la función del domingo 20, Humberto y sus músicos estrenarán algunos arreglos de Ray, como “Flamenco Mood”, grabado por Tito Puente en el elepé “Mucho Puente” de 1964.

“Tiene música nueva y un tema que tocó en Nueva York durante su etapa como profesor en el City College. También me envió un tema que César Concepción y Machito grabaron, que originalmente se llamaba “Broadway Chacha” y ahora se conoce como “Gershwin”.

La orquesta de Humberto es la misma configuración que por poco más de siete años los lunes dirige en el restaurante Yerba Buena en el Condado. Es decir, que el “big band” llegará a la tarima del PRHJF ensayado a la perfección.

(Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)
Humberto Ramírez y su Big Band abordarán el domingo arreglos originales de Ray Santos. (Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)

“El personal es el mío de Yerba Buena. Toda la música que se tocará es la del maestro Ray. La vengo tocando desde hace varios, como ‘Caribe’, ‘Sunny Ray’ y ‘Azulito’ que son parte de mi libro. Llevamos tiempo tocando esta música. Lo que haremos es repasar esa música, que está bien ensayada. Ensayaremos los temas nuevos, sin descartar algunos de los movimientos de su suite ‘Palladium New Millenium”, explicó Humberto al destacar que el domingo será la noche de Ray Santos, por lo que el maestro, de 87 años, dirigirá parte de la función.

De otro lado, Humberto Ramírez sigue cultivando laureles en el jazz nacional. Su contribución más reciente es el concepto “Bohemia Jazz” que reúne a varios cantantes del patio, como Nydia Caro, Dagmar, Chucho Avellanet y Andy Montañez. La noche de su estreno durante la reciente presentación del Puerto Rico Jazz Jam en el Teatro Tapia resultó inevitable percibir la presencia espiritual de Lucy Fabery en el escenario.

“Ese disco lo vengo planificando hace tres años y medio. Antes de que a Lucy le diera el derrame en diciembre de 2014, estuvimos en Las Vegas, cuando asistimos a la ceremonia del Grammy Latino. Hablamos de hacer un disco con orquesta para ella porque así comenzó en Cuba y México. Ese era otro proyecto. Pero sí. Lucy era parte de ‘Bohemia Jazz’, con los otros cantantes”.

Como embajador del jazz puertorriqueño, Humberto se encamina a la celebración del vigésimo quinto aniversario de la fundación de su Jazz Project. El sábado 6 de agosto del año en curso celebrará en grande con un concierto en el Teatro Tapia con varios invitados especiales. Esa noche espera documentar la función con lo que posiblemente resulte su primer cedé y devedé en vivo.

“Este año son mis 25 años. Es increíble que haya pasado todo este tiempo desde mi primera grabación”, señala Humberto, que ha editado 26 discos, como un legado fehaciente del desarrollo del jazz en Puerto Rico en las postrimerías del Siglo XX y durante las primeras dos décadas del tercer milenio.

25 años después de la oportunidad que le brindó el fenecido Ralph Mercado de inaugurar la disquera Tropi Jazz con el lanzamiento de su Jazz Project, Humberto califica el desarrollo del género como sólido.

“El jazz en Puerto Rico estoy seguro de que está en uno de sus mejores momentos porque los músicos están conscientes de la música que están haciendo; la están estudiando, escuchando y analizando. No se tiran a tocar jazz a lo loco. Se educan para eso. La forma en que trabajan los medios de comunicación ha cambiado tanto, que nos brinda la oportunidad de que mucha más gente pueda tener acceso al jazz de Puerto Rico”.

Humberto Ramírez (tercero de izquierda a derecha), dedicó el Puerto Rico Jazz Jam a Ray Santos el año pasado. (Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)
Ramírez cuenta con programas semanales en Radio Oro y Radio Universidad. (Foto Javier Santiago / Fundación Nacional para la Cultura Popular)

Los 26 años del Puerto Rico Heineken Jazzfest; las siete ediciones de su Puerto Rico Jazz Jam y el undécimo aniversario del festival de jazz de Carolina son, indirectamente, fruto del esfuerzo y las puertas que sigue abriendo Humberto Ramírez con su pasión y consistencia.

“Así visualizaba el jazz cuando empecé. Aquí lo que hace falta son talleres y tarimas para que los exponentes del jazz puedan tocar”.

En los pasados 25 años Humberto Ramírez ha grabado discos memorables como “Dos almas”, “Miles Latino”, “Paradise”, “Best Friends” y los dos volúmenes junto a Lucy Fabery, entre otros.

También se ha dedicado a la docencia y ha divulgado su pasión por el jazz en programas en vivo como “Jazz íntimo”, los miércoles de 7:00 a 8:30 p.m. por Radio Oro 92.5 FM, y recientemente, por Radio Universidad 89.7 FM, “Que la música te acompañe”, los viernes de 12:00 a 1:00 p.m.

Lo que le resta, entre otros proyectos, sería un libro sobre sus memorias con luminarias del jazz, como Lucy Fabery y Tito Puente, y grabar un disco sinfónico orientado al “third stream” o fusión del jazz con los sonidos clásicos, en la onda de los arreglos de Gunther Schuller, Bill Evans, Lalo Schiffrin y Michel Legrand.

“Tengo muchas notas y documentos. Tengo un archivo de notas y cosas que han pasado a través de los años. Es algo que está en mi mente, entre tantos proyectos que quisiera desarrollar, como el disco sinfónico que hiciera hacer, que es más complicado y me tomará más tiempo”, terminó diciendo.

Los boletos para la vigésimo sexta edición del Puerto Rico Heineken Jazzfest están a la venta en La Bodega de Méndez & Compañía (787-277-5880) y en ticketpop.com.

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